Cosas que deberías saber sobre el Gas Natural Licuado (GNL)

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Cosas que deberías saber sobre el Gas Natural Licuado (GNL)

¿Qué es el GNL?
El gas natural licuado (GNL) es metano en forma de líquido ultra frío burbujeante. (Como contraste, el gas natural comprimido es vapor de metano muy presurizado.) Cuando el gas natural se enfría hasta alcanzar el estado líquido, se reduce su volumen en un factor de 600 y puede transportarse a lugares a los que no llegan las tuberías. El GNL es la forma que adopta el gas natural cuando se exporta a territorios de ultramar en buques tanque. En menor medida, el GNL se utiliza también como combustible para vehículos, por ejemplo para grandes vehículos de transporte.

¿Cómo se obtiene el GNL?

Mediante un proceso criogénico denominado “licuefacción,” el metano se convierte en líquido a una temperatura de -126 ºC. Una terminal de exportación de GNL cuenta normalmente con su propia central térmica para generar la inmensa energía necesaria para alcanzar esta temperatura ultra baja. 
 
¿Cómo se mantienen las temperaturas durante el almacenamiento y el transporte?
Almacenado en botellas térmicas a manera de tanques, el GNL se mantiene frío mediante aislamiento, refrigeración y enfriamiento con evaporación. A medida que el metano líquido se va calentando en el interior, se va evaporando una parte del mismo y este gas sale al exterior para mantener el líquido restante a -126 ºC y evitar las explosiones. Es decir, los tanques de GNL están diseñados para dejar escapar el gas metano al exterior. Los tanques más pequeños transpiran el metano directamente a la atmósfera. Algunos tanques de mayor tamaño están diseñados para captar el gas evaporado y reutilizarlo, pero este no es un proceso a prueba de vertidos. 
 
 
¿Qué ocurre cuando el GNL llega a su destino?
Antes de utilizarlo o transportarlo por una tubería, el GNL debe revaporizarse en una terminal de regasificación. El proceso de regasificación también consume una gran cantidad de energía, requiere una infraestructura masiva e incluye la combustión periódica del metano para controlar la presión.
 
 
Es seguro el GNL?
Si el GNL se vierte en el agua, explota. Si se vierte en el suelo, al evaporarse el metano forma nubes que se expanden rápidamente y pueden provocar asfixia por el desplazamiento del oxígeno y ultra congelar la carne humana. Si se quema en el lugar de origen, los vapores se inflaman y alcanzan temperaturas más altas que otros combustibles y no pueden apagarse. Si se desplaza con el viento, forma una nube de vapor inflamable que puede constituir una amenaza para grandes poblaciones. Debido a su gran volatilidad, el GNL no puede olorizarse, por lo que no existe ningún indicio que advierta de la existencia de una fuga. La actual prohibición de instalaciones de GNL en el estado de Nueva York fue el resultado de una mortífera explosión ocurrida en 1973 que hizo estallar un tanque de GNL vacío en Staten Island y mató a 40 personas.
¿Es el GNL inocuo para el medio ambiente?
La refrigeración, la expulsión, las fugas y la combustión del GNL consumen un 30% más de energía que los procesos del gas natural convencional. La huella de carbono del GNL es, por lo menos, tan prejudicial como el carbón y, cuando se utiliza como combustible para vehículos, es peor que el diésel.
 
 
¿Generan las instalaciones de GNL contaminación tóxica?
Las instalaciones de GNL descargan aguas residuales con contenido de mercurio e hidrocarburos tóxicos. Y antes de que el gas se licue, debe eliminarse el benceno congelable. En New Brunswick, en el otoño de 2013, 7.500 aves cantoras migratorias murieron en una sola noche al sobrevolar una planta de GNL en la que se estaba quemando gas. En San Diego, el GNL utilizado como combustible para vehículos ha contribuido a aumentar la contaminación urbana. En Australia, las instalaciones de GNL son responsables de emisiones de dióxido de nitrógeno que superan los límites de seguridad.
 
¿Qué relación existe entre el GNL y la fracturación hidráulica?
 Las instalaciones de GNL promueven la fracturación hidráulica al brindar la posibilidad de almacenar el exceso de gas generado por este proceso, permitiendo su exportación, y al elevar los precios y los márgenes de beneficios. La industria del gas considera que la fracturación hidráulica y el GNL están estrechamente relacionados. El GNL es el gas generado en la fracturación hidráulica y licuado.
¿Constituye el GNL una amenaza para la seguridad?
Los tanques y los buques en los que se transporta el GNL son objetivos de los grupos terroristas; concretamente Al-Qaeda ha manifestado su interés al respecto. En su informe de 2008, Liquefied Natural Gas (GNL) Infrastructure Security, el Servicio de Investigación del Congreso estadounidense, advirtió de que la infraestructura del GNL es inherentemente peligrosa y potencialmente atractiva para los terroristas…. Las autoridades locales…han rechazado numerosas propuestas de construcción de infraestructuras de GNL alegando que pueden representar un riesgo inaceptable para el público.” Si un buque tanque que transportara GNL perdiera un 10% de su carga y los más de 10 millones de litros vertidos se incendiaran, la nube de vapor ardiente generada se extendería hasta un radio de 5 km y produciría quemaduras en un radio de 1,5 km fuera de los 5 km mencionados. Los buques y las terminales de transporte de GNL requieren zonas de seguridad, la protección de lanchas cañoneras y una intensa vigilancia.
¿Cuáles son las alternativas?
La construcción de terminales para la exportación de GNL —con un coste de miles de millones de dólares cada una— consolidará aun más la dependencia mundial a largo plazo de los combustibles fósiles en una época de crisis debida al cambio climático. En lugar de ello, deberíamos invertir en infraestructura de energía renovable, que ofrece a la vez independencia energética y seguridad. Mark Jacobson, de la Universidad de Stanford, conjuntamente con otros investigadores de Cornell, ha elaborado un plan en este sentido para obtener toda la energía que necesita la nación del viento, el agua y la luz solar y, al mismo tiempo, crear empleos y energía sostenibles y fomentar la estabilidad de los precios de la energía.

Traducción del documento “Answering       Questions       about       Liquefied       Natural       Gas       (LNG)” publicado por Americans against fracking en abril de 2014

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